Email updates

Keep up to date with the latest news and content from Malaria Journal and BioMed Central.

Open Access Research

Imported submicroscopic malaria in Madrid

Germán Ramírez-Olivencia1*, José Miguel Rubio2, Pablo Rivas1, Mercedes Subirats3, María Dolores Herrero1, Mar Lago1 and Sabino Puente1

Author Affiliations

1 Unit of Tropical Medicine, Infectious Disease Department, Hospital Carlos III, 1028029, Madrid, Spain

2 Malaria & Emerging Parasitic Diseases Laboratory, Parasitology Department, National Centre of Microbiology, Instituto de Salud Carlos III (ISCIII), 28220, Madrid, Spain

3 Microbiology and Parasitology Department, Hospital Carlos III, 1028029, Madrid, Spain

For all author emails, please log on.

Malaria Journal 2012, 11:324  doi:10.1186/1475-2875-11-324

Published: 12 September 2012

Abstract

Background

Submicroscopic malaria (SMM) can be defined as low-density infections of Plasmodium that are unlikely to be detected by conventional microscopy. Such submicroscopic infections only occasionally cause acute disease, but they are capable of infecting mosquitoes and contributing to transmission. This entity is frequent in endemic countries; however, little is known about imported SMM.

The goals of this study were two-fold: a) to know the frequency of imported SMM, and b) to describe epidemiological, laboratorial and clinical features of imported SMM.

Methods

A retrospective study based on review of medical records was performed. The study population consisted of patients older than 15 years attended at the Tropical Medicine Unit of Hospital Carlos III, between January 1, 2002 and December 31, 2007. Routinely detection techniques for Plasmodium included Field staining and microscopic examination through thick and thin blood smear. A semi-nested multiplex malaria PCR was used to diagnose or to confirm cases with low parasitaemia.

Results

SMM was diagnosed in 104 cases, representing 35.5% of all malaria cases. Mean age (IC95%) was 40.38 years (37.41-43.34), and sex distribution was similar. Most cases were in immigrants, but some cases were found in travellers. Equatorial Guinea was the main country where infection was acquired (81.7%). Symptoms were present only in 28.8% of all SMM cases, mainly asthenia (73.3% of symptomatic patients), fever (60%) and arthromialgias (53.3%). The associated laboratory abnormalities were anaemia (27.9%), leukopaenia (15.4%) and thrombopaenia (15.4%). Co-morbidity was described in 75 cases (72.1%).

Conclusions

Results from this study suggest that imported SMM should be considered in some patients attended at Tropical Medicine Units. Although it is usually asymptomatic, it may be responsible of fever, or laboratory abnormalities in patients coming from endemic areas. The possibility of transmission in SMM has been previously described in endemic zones, and presence of vector in Europe has also been reported. Implementation of molecular tests in all asymptomatic individuals coming from endemic area is not economically feasible. So re-emergence of malaria (Plasmodium vivax) in Europe may be speculated.

Keywords:
Submicroscopic malaria; Paludism; Asymptomatic malaria; Traveller; Immigrants; PCR

Abstract in Spanish

Introducción

La malaria submicroscópica (MSM) puede ser definida como una infección por Plasmodium de baja densidad, no detectable mediante microscopía convencional. Ocasionalmente produce enfermedad aguda, pero es capaz de producir infección el mosquito y ser transmitida. Es frecuente en regiones endémicas; sin embargo, existe poca información sobre la MSM importada.

El objetivo de este estudio es doble: a) Conocer la frecuencia de MSM importada; b) Describir las caracetrísitcas epidemiológicas, analíticas y clínicas de la MSM importada.

Métodos

Estudio retrospectivo mediante revisión de historias clínicas. La población de estudio estaba formada por mayores de 15 años atendidos en la Unidad de Medicina Tropical del Hospital Carlos III, entre el 1 de enero de 2002 y el 31 de diciembre de 2007. Las técnicas rutinarias de detección de Plasmodium incluyen tinción de Field, gota gruesa y extensión. Una técnica de PCR (seminested multiplex) fue utilizada para el diagnostico o para confirmar casos con baja parasitemias.

Resultados

La MSM fue diagnosticada en 104 casos, representando el 35.5% de los casos de malaria. La edad media (IC95%) fue 40.38 años (37.41-43.34), y la distribución por sexos fue similar. La mayoría de los casos eran en inmigrantes, describiéndose también casos en viajeros. Guinea Ecuatorial fue el principal país de adquisición de la infección (81.7%). Los síntomas estaban presentes en el 28.8% de todos los casos de MSM, principalmente astenia (73.3% de los pacientes sintomáticos), fiebre (60%) y artromialgias (53.3%). Las anomalías analíticas asociadas fueron anemia (27.9%), leucopenia (15.4%) y trombopenia (15.4%). Había comorbilidad en 75 casos (72.1%).

Discusión

Estos resultados sugieren que debería considerarse la MSM importada en algunos pacientes atendidos en las Unidades de Medicina Tropical. Aunque suele ser asintomática, puede ser responsable de fiebre o alteraciones analíticas en provenientes de regiones endémicas. La posibilidad de transmisión de la MSM ha sido previamente demostrada, así como la presencia en Europa del vector. La implementación de tests moleculares a todos los individuos asintomáticos que provienen de regiones endémicas no es económicamente factible. Por tanto, se puede especular con la idea de la re-emergencia de malaria en Europa (al menos de P. vivax).